Kalamazoo

Le 7 juin 2016, l'accident le plus meurtrier entre une automobile et un groupe de cyclistes a récemment eu lieu à Kalamazoo, dans le Michigan.

La collision a fait neuf coureurs morts ou grièvement blessés. Les cyclistes faisaient partie du circuit habituel Chain Gang du mardi soir, une constante à Kalamazoo depuis plus de dix ans. Ses membres, pour la plupart des personnes d'âge moyen et plus âgées, sont connus pour être des coureurs sûrs et consciencieux. Beaucoup de leurs manèges se terminent par de la nourriture, des boissons et des rires à la brasserie Bell.

Rangée du haut (de gauche à droite): Sheila Jeske, Debra Ann Bradley, Melissa Ann Fevig-Hughes et Tony Nelson. Rangée du milieu (de gauche à droite): Sheila Jeske, Paul Gobble et Jennifer Johnson. En bas (de gauche à droite): Larry Paulik, Paul Runnels, Suzanne Joan Sippel

Le groupe était au bout de 20 minutes lorsqu'un pilote les heurta par derrière. Cinq ont été tués sur les lieux: Debra Ann Bradley, 53 ans; Melissa Ann Fevig-Hughes, 42 ans; Fred Anton "Tony" Nelson, 73 ans; Lorenz John "Larry" Paulik, 74 ans; Suzanne Joan Sippel, 56 ans. Quatre autres ont été grièvement blessés et hospitalisés. La nouvelle de la collision a retenti à travers Kalamazoo et dans le monde entier, exaspérant les coureurs et les non-coureurs.

C’est l’histoire de cette journée fatale et de ses conséquences, racontée par les survivants, leur famille, les premiers intervenants et les membres de la communauté.

Plusieurs heures avant l'accident

Jennifer Johnson, 40 ans, survivante: Je fais le tour du Chain Gang depuis 12 ans avec le même groupe de personnes. C'est une atmosphère plus sociale, mettant l'accent sur la camaraderie au sein de la communauté cycliste. Juste un tour amusant et régulier.

Mon mari [Steve] mène habituellement le trajet, mais ne pouvait pas cette nuit-là. Ce sera donc mon tour pour la première fois cette année. J'étais un peu nerveuse aussi, parce que je n'avais pas parcouru les kilomètres habituels.

Nous avons plusieurs itinéraires que nous emprunterons, et j’avais choisi celui-ci parce que c’était mon préféré. C'est un excellent moyen de faire de la formation en montagne.

Sheila Jeske, 53 ans, survivante: Cela allait être mon premier tour en Chain Gang de l'année. C'était une chose de dernière minute. Je n'en avais pas fait beaucoup ces dernières années, mais Suzanne et Deb voulaient y aller.

Selon les rapports de police, Charles Pickett Jr. aurait fumé de l'herbe ce jour-là. à 17 heures, il avait également pris 16 à 20 comprimés de Flexeril et 10 comprimés de Tramadol. Il avait également eu une dispute avec sa petite amie, lui disant qu'il serait "mieux mort" avant de partir à toute vitesse.

Le survivant Paul Gobble avec Renee, membre de Chain Gang.

20 minutes avant le crash

Paul Runnels, 65 ans, survivant: Le groupe variait de semaine en semaine, alors je ne connaissais pas tout le monde ce jour-là, mais cela me semblait être un bon groupe. J'attendais avec impatience une belle sortie et nous avons commencé avec un rythme agréable et facile.

Paul Gobble, 47 ans, survivant: J'avais plusieurs fois accompagné le groupe, mais c'était la première fois que je empruntais cet itinéraire.

Sheila Jeske: C'était une soirée fraîche, peut-être dans les années 60 basse et couvert. Les gens portaient des maillots à manches longues et des vestes légères. Jen a présenté Suzanne, Deb et moi à Melissa, que nous n'avions jamais rencontrée auparavant.

Jennifer Johnson: C'est un tour décontracté, sans chute. Nous étions très sociables, avec beaucoup de conversations. Paul [Runnels] parlait d'une excursion à vélo dans le Colorado qu'il allait faire la semaine suivante.

Paul Runnels, survivant: J'ai parcouru cette route en groupe et en solo. Les gens à l'arrière appelaient les voitures derrière nous et ils nous donnaient beaucoup de place. Nous empruntons beaucoup ces routes, alors les automobilistes nous attendent généralement.

Jennifer Johnson: Larry a eu un cancer il y a quelque temps et c'était formidable de le revoir. Tony et lui étaient les patriarches du groupe et ils veillaient à ce que tout le monde roule ensemble et que tout se passe bien. Pour leur âge, ils étaient toujours des coureurs forts. Plus important encore, ils étaient aussi de très bonnes personnes. Ils nous ont tous inspirés.

Paul Matyas, sous-shérif du comté de Kalamazoo: Nous avons reçu un appel à trois ou quatre milles du lieu de l'accident. Quelques minutes plus tard, nous avons reçu un deuxième appel. Un conducteur avait heurté un véhicule, avait brièvement quitté la route et s'était éloigné de la scène. Il conduisait à travers les pelouses. [Nous pensons qu'il était] tellement en dehors de ça, il ne savait pas où il conduisait. Plusieurs voitures le cherchaient, mais il était une cible mouvante.

Moments avant

Cinq kilomètres plus tard, le Chain Gang gravissait une petite colline de North Westnedge Avenue. Il y avait une large épaule et des lignes de vision dégagées sur plusieurs centaines de mètres. Les neuf coureurs roulaient sur l'épaule ou près de celle-ci lorsque la camionnette de Pickett s'est approchée par l'arrière à une vitesse estimée de 58 milles à l'heure, selon les rapports de la police.

Paul Runnels: Jen et moi étions à l'avant-garde de la ligne de départ, en train de commencer à gravir la colline et à nous demander où nous regrouper plus loin sur la route.

Jennifer Johnson: La route sur laquelle nous nous trouvons ne fait pas l'objet d'un trafic intense et a un large et large accotement. C'est juste une belle région. Paul était avec moi quand nous sommes arrivés sur la colline. Nous avons commencé à avoir un fichier unique, et c'est la dernière chose dont je me souviens.

Aucun des survivants ne se souvient du moment exact de l'accident.

Vers 18h36 Le témoin Markus Eberhard a quitté Markin Glen County Park pour pénétrer dans le pâté de maisons 5 500 de North Westnedge Avenue et marchait le long de l'épaule lorsque quelqu'un a crié: «Dégagez-vous! L'épaule. Mais avant qu'Eberhard puisse avertir les cyclistes de monter sur la route, le camion, maintenant entièrement sur l'accotement, a heurté le groupe de coureurs par derrière, envoyant corps et vélo à la volée.

Eberhard n'a jamais vu les feux de freinage du camion clignoter.

Moments après

Les premiers intervenants d'urgence sont arrivés sur les lieux dans les deux minutes qui ont suivi l'accident et se souviennent d'une scène horrible. La force de l'impact avec les coureurs s'est effondrée à l'avant du pick-up, le neutralisant, alors que les motos s'étaient brisées en des dizaines de morceaux de fibre de carbone et de métal tordu.

Paul Matyas: Quand je suis arrivé, on aurait dit que quelqu'un y avait largué une bombe, comme une zone de guerre. Vous voulez sauver chaque personne, mais certains étaient morts, d'autres mourraient et certains pouvaient être sauvés. Vous voulez continuer à essayer de faire revivre ceux qui sont morts, mais vous devez vous concentrer sur ceux que vous pouvez sauver.

Jennifer Johnson: Je suis arrivé avec quatre ambulanciers autour de moi. Je ne pouvais pas dire si c'était un rêve ou non. J'étais allongé à côté d'une clôture; ma main gauche le touchait. Ma jambe droite était pliée à 90 degrés dans la mauvaise direction. L'un des ambulanciers a commencé à me poser des questions. Il voulait savoir combien de personnes ils devaient rechercher.

Sheila Jeske: Je me souviens d'avoir dit aux premiers intervenants mon nom et celui de mon mari. Mon prochain souvenir est de me réveiller à l'hôpital
 Mon mari et ma fille étaient là. J'ai demandé [au personnel] comment étaient Deb et Suzanne, et ils m'ont dit que les gens se trouvaient dans différents hôpitaux et qu'ils ne le savaient pas.

Steve Johnson, le mari de Jennifer: J'ai eu l'appel pendant que je préparais le dîner pour mes enfants. C'était un ami proche de la famille. Il m'a dit qu'il y avait eu un horrible coup au but et qu'au moins quatre personnes étaient mortes. J'ai immédiatement fait l'hypothèse que c'était notre groupe et que je flippais. J'ai essayé d'appeler Jen, mais les appels continuaient d'aller directement à la messagerie vocale.

À ce moment-là, j'étais paniqué. Je devais m'appuyer contre un comptoir parce que je ne pouvais pas rester seul. J'ai commencé à mettre les enfants dans la voiture, mais je ne savais pas où j'allais.

C'est un sentiment physiquement douloureux de ne pas savoir si votre femme est vivante ou morte.

Paul Matyas: Un pompier volontaire a été le premier sur les lieux. Du coin de l'Ɠil, il vit quelqu'un se cacher dans les mauvaises herbes. Le camion de Pickett était complètement désactivé. Lorsque les policiers sont arrivés sur place, le pompier l’a signalé; Pickett était complètement hors de lui, totalement insensible. Ses yeux n'arrêtaient pas de rouler dans la tête.

Jeff Getting, Procureur: Pickett était presque immédiatement sous garde. Il était évident pour les premiers intervenants que quelque chose n'allait vraiment pas chez lui.

Darien Smith, le premier policier sur place, a témoigné lors d'une audience préliminaire: Il avait du mal à comprendre ses mots et semblait complètement en dehors de ça
 Je croyais qu'il était sous l'influence de quelque chose.

Cecil Queen, agent de police du canton de Kalamazoo: Ses yeux étaient ouverts et il pouvait se tenir debout seul, mais il avait du mal à garder son équilibre. En essayant de lui parler, il vous regardait et vous regardait fixement.

Steve Johnson: J'ai commencé à pleurer de soulagement lorsque l'hôpital a appelé pour me dire que Jen était en vie. J'ai eu quelques moments de joie jusqu'à ce que je me souvienne que plusieurs de nos amis avaient été tués. Il y avait un tel mélange de sentiments: perte, tristesse, incrédulité, choc. J'y étais peut-être 10 à 15 minutes. Je ne peux pas commencer à décrire [à quel point la scène était horrible].

Paul Matyas: Je suis dans les forces de l'ordre depuis 40 ans et le lieu de l'accident était toujours difficile à voir
 Nous avons eu une excellente coopération avec la communauté cycliste locale. Les amis des victimes ont pu nous dire à qui appartenait ce vélo. Avant de nettoyer la scène, nous avons organisé des séances de compte rendu avec les premiers intervenants, car nous savions qu'ils allaient avoir des problèmes [à cause de ce qu'ils avaient vu].

Steve Johnson: Plusieurs des premiers intervenants étaient des volontaires et n'avaient jamais rien vu de tel. Nous avons été en contact avec certains d'entre eux depuis.

Jeff Obtenir: J'avais un certain nombre d'émotions qui me traversaient à cette époque: colère, tristesse, incrédulité. Quelques mois auparavant, nous avions eu une fusillade collective, puis une autre tragédie si peu de temps après
 difficile à décrire.

Le survivant Paul Runnels se tient avec son épouse Jan à la maison, 10 semaines après son rétablissement, à la suite de l'accident du 7 juin 2016 à Chain Gang à Kalamazoo, dans le Michigan.

Plusieurs heures après

Les survivants ont été grièvement blessés. Johnson avait une tige de 16 pouces insérée dans son fémur droit, et sa hanche droite et son coccyx étaient cassés. Plusieurs de ses dents ont également été cassées. Les tunnels ont souffert d'une fracture de la hanche droite, du bassin, de l'omoplate, des côtes et du péroné, ainsi que d'une grave lacération périnéale que les chirurgiens devaient traiter avant de pouvoir effectuer une chirurgie pelvienne. Il avait également une éruption cutanée grave avec une profonde lacération au coude qui nécessitait des points de suture. Jeske s'est disloqué la hanche droite; a subi une commotion cérébrale; s'est fracturé la cheville gauche; s'est cassé la cheville droite, plusieurs côtes et des dents; et avait une grave lacération à la main droite. Paul Gobble a subi un important traumatisme à la tête, une jambe et une côte cassées et six fractures le long de la colonne vertébrale. Pendant des semaines, les médecins n’étaient pas certains qu’il pourrait se remettre complètement de sa blessure au cerveau.

Jennifer Johnson: Quand mes parents sont arrivés à l'hôpital, j'étais encore couvert de bâtons et de débris du bord de la route. Plus tard, ma mère m'a dit que j'avais l'air de peser 300 kilos à cause de l'enflure causée par mes blessures.

Sheila Jeske: J'ai essayé de mettre un visage courageux. Quand la personne suturait mes jambes, je leur ai dit de faire du bon travail car j'ai de belles jambes. (Des rires.)

Ma famille m'a dit que j'avais crié au meurtre lors de certaines procédures, mais je ne me souviens de rien.

Paul Gobble: Je me souviens avoir vu le regard de peur et de terreur sur le visage de mes filles quand elles m'ont vu à l'hôpital. C'était si dur pour eux et je ne pouvais pas les serrer dans mes bras.Je ne pouvais même pas leur parler au début.

Jennifer Johnson: Je ne pouvais pas m'empêcher de trembler de froid et de choc. Les choses sont devenues floues alors qu'ils m'avaient envoyé pour des radiographies, des IRM, des tomodensitogrammes, etc. Pendant les premières 24 heures, j'ai continué à demander aux gens ce qui s'était passé, mais je n'ai pu obtenir de réponse.

Steve Johnson: Melissa, l'une des meilleures amies de ma femme, a été tuée dans l'accident. Son ex-mari, Guy, m'a appelé à l'hôpital. Je lui ai dit que j'étais vraiment désolé et qu'il était confus. Je devais lui dire que Melissa était avec Jen ce soir-là. Il ne savait pas qu'elle était morte.

Les vélos manipulés sont étiquetés comme preuve au laboratoire du crime de la police de l'État du Michigan à Kalamazoo, dans le Michigan.

Des jours après

Paul Runnels: Je savais que cinq d'entre nous avaient été tués et quatre avaient survécu assez tôt, mais je ne connaissais aucun de ces noms pendant plusieurs jours. C'était difficile à gérer. Il y avait tellement de chagrin.

Sheila Jeske: Ils ne m'ont pas parlé de la situation pendant les deux premiers jours. Le lendemain, j'ai demandé à des amies à propos de Deb et Suzanne, mais elles n'ont rien dit.

Jennifer Johnson: Apprendre que Melissa est morte
 Nous nous connaissions au lycée, mais ce n’est qu’après nous être reconnectés il ya 10 ans [que nous nous sommes rapprochés]. Nos garçons ont joué ensemble. Nous deux allions souvent dans des aventures
. Elle était ma compagne de prédilection lorsque je voulais simplement prendre une bière. Il y a ce vide énorme dans ma vie où elle était.

La communauté de Kalamazoo a immédiatement réagi à l'horreur du crash. En une journée, des vélos blancs fantômes à la mémoire des victimes étaient garés le long de la clôture où l'accident s'est produit. Des centaines de personnes se sont déplacées pour deux manèges commémoratifs offrant réconfort et confiance aux cyclistes locaux.

Paul Selden, membre du Kalamazoo Bike Club: Plus de 600 cyclistes ont participé à la Randonnée du silence [le lendemain], plus que prévu. C'était une humeur très sombre, beaucoup de visages pensifs dans la foule, fixant le dos de la personne devant eux. Cet état d'esprit a perduré tout au long du trajet et ce n'est qu'après que les gens ont commencé à se détendre. Tout le monde s'est séparé en petits groupes et a commencé à parler et à raconter des histoires sur les amis que nous avons perdus. C'était vraiment comme un enterrement. C'était une occasion triste, mais il y avait aussi une certaine joie, car les gens ont partagé leurs souvenirs heureux de leurs amis.

Sheila Jeske: Le lendemain de l'accident, toutes ces motos sont passées par la fenêtre de mon hôpital lors de la Randonnée du silence. Voir autant de gens si peu de temps après était incroyable.

Une semaine après l'accident, Lance Armstrong a rejoint des dizaines d'autres membres de Chain Gang pour terminer la course de la semaine précédente.

Steve Johnson: La promenade a apporté un tel sentiment de guérison. Je n'aurais pas été capable de remonter sur mon vélo si vite sans ça. Il y avait tellement de monde dans les rues, dont la plupart ne faisaient même pas partie de notre communauté cycliste locale, mais qui souhaitaient montrer leur soutien. Ce fut l'une des expériences les plus puissantes de ma vie.

Paul Selden: Ces manèges ont marqué un tournant, tant pour moi que pour plusieurs autres coureurs. Cela a non seulement aidé à soulager notre chagrin, mais également à nous donner le sentiment de reprendre nos routes.

Sheila Jeske: Les cyclistes de Kalamazoo sont une communauté forte. Les gens avaient besoin de voir que nous étions de vraies personnes, des mamans, des pères et des grands-parents, et non des fous en vélo. C'était donc génial de voir toutes ces personnes d'âge moyen dans Spandex. J'espère que ce soutien continuera pour toutes les familles qui ont perdu des êtres chers dans 10 ans.

Les personnes perdues étaient des personnes incroyables, dévouées à leurs familles et à la communauté. Vous ne faites rien de mal, vous ne faites que faire du vélo, et cela se produit. C'est une tragédie.

Au cours de leur enquête, les autorités ont découvert d’autres informations troublantes concernant Pickett. De la marijuana, de la ciclobenzaprine, du tramadol et des méthamphétamines ont été retrouvés dans le camion après l'accident. Pickett a admis fumer de la méthamphétamine presque tous les jours. Il a déclaré à la police qu'il avait pris 50 à 100 grammes de tramadol le jour de l'accident pour soulager sa douleur au dos.

Selon les rapports de police, dans les jours qui ont précédé l’accident, Pickett a gardé sa petite amie dans la chambre d’hôtel qu’ils partageaient comme un prisonnier virtuel, dormant à la porte de la chambre pour l’empêcher de partir.

Même si la petite amie de Pickett était sympathique, affirmant qu'il était déprimé depuis plusieurs mois et contrarié par la mort récente d'un cousin, une ancienne petite-amie a déclaré à la police que Pickett avait fréquemment maltraité sa fille et sa fille de 8 ans, volant de l'argent et des cartes de crédit. d'elle et menacé de se suicider si elle le quittait. Il prenait souvent des pilules en voiture, a-t-elle dit.

Pickett serait inculpé de cinq chefs chacun de meurtre au deuxième degré et d'exploitation pendant qu'il était en état d'ébriété, causant la mort, ainsi que de quatre chefs d'accusation pour l'état d'ébriété ayant causé des blessures graves. En septembre, il a été déclaré mentalement apte à subir un procès, ce qui est prévu pour plus tard cette année.

Jennifer Johnson avec son fils Zeke à l'hôpital

Aujourd'hui

Les survivants de Chain Gang disent que quelque chose de positif est sorti des horribles événements de cette nuit. La plupart des automobilistes laissent une large place à leurs amis cyclistes lorsqu'ils passent. La législature du Michigan a adopté plusieurs mesures législatives visant à protéger les cyclistes et autres usagers de la route vulnérables, notamment en rendant obligatoire une zone tampon de cinq pieds lorsque les véhicules dépassent les cyclistes.

Mais il reste des défis, dont le moindre pour les survivants est de vivre avec le traumatisme de cette nuit.

Sheila Jeske: Je ne sais pas ce que je dirais à [Pickett] si je le voyais. Je sais que certaines personnes disent qu'ils lui pardonnent, mais je ne suis pas encore là.

Jennifer Johnson: Je déchire encore chaque fois que je passe devant le lieu de l'accident.J'ai des émotions contradictoires; J'ai été épargnée mais j'ai perdu beaucoup d'amis ce jour-là.

Paul Runnels: Je hésite à reprendre le vélo. L'acte physique de faire du vélo, et encore moins de reprendre la route, sera un défi que je devrai surmonter. J'aime être actif, être à l'extérieur et je ne sais pas combien de ces activités je pourrai jamais refaire.

Paul Gobble: Cela a été une telle épreuve pour nos conjoints et nos familles. Ma femme, Kris, a été une pierre, elle a tout géré et fait vivre nos deux filles. Où elle a trouvé la force est au-delà de moi.

Je n'aurais pas eu plus de chance [d'avoir survécu], mais j'ai encore du chemin à faire. J'aime être actif, être à l'extérieur, et maintenant je ne sais pas combien de ces activités je pourrai jamais refaire. Ma normale sera une nouvelle, différente normale - je ne reviendrai plus jamais à la normale d'avant l'accident.

Jennifer Johnson: Avant de pouvoir rentrer à la maison, je devais m'entraîner à marcher avec un marcheur et je ne savais pas comment le faire. J'avais escaladé la plus haute montagne du Colorado avec Melissa l'année précédente et cette étape était tellement plus difficile.

Ces citations proviennent d'entretiens personnels, de sources d'informations en ligne et de témoignages devant les tribunaux. Certains ont été édités légèrement pour plus de clarté.

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